Last year, I stumbled across her amazing photo story “Too Young to Wed. The secret world of child brides” in the National Geographic. Now the American photojournalist Stephanie Sinclair won the the World Press Photo award in the category contemporary issues. This is her 1st prize image.

“Whenever I saw him, I hid. I hated to see him,” Tahani (in pink) recalls of the early days of her marriage to Majed, when she was 6 and he was 25. The young wife posed for this portrait with former classmate Ghada, also a child bride, outside their mountain home in Hajjah.

1,2 Milliarden Menschen leben auf dem indischen Subkontinent, und es werden immer mehr. Die ZDF Reportage “Tausche Fruchtbarkeit gegen Auto” zeigt, mit welchen drastischen Maßnahmen die Regierung gegen die wachsende Überbevölkerung kämpft und begleitet Frauen aus Rajasthan, die sich zu einer Sterilisation haben motivieren lassen.

Dass eine solch entmündigende Maßnahme ausgerechnet in Rajasthan Anwendung findet, verwundert nicht. Als einer der 28 Staaten Indiens hat Rajasthan die höchste Analphabetenrate und beherbergt gleichzeitig 9 der 26 Distrikte mit der höchsten Ungleichheit zwischen den Geschlechtern. Wie auch der Film zeigt, werden Mädchen oftmals so früh verheiratet, dass sie Mitte 20 bereits 8 Kinder haben. Verhütung kommt entweder aus religiösen Gründen nicht in Frage oder ist aufgrund fehlender Bildung einfach kein Thema. Aufklärungsarbeit ist anstrengend und langwierig, weshalb die Regierung offenbar den kurzsichtigen Weg eingeschlagen hat und sogenannte Motivatorinnen auf Frauen ansetzt, damit diese sich sterilisieren lassen und dafür eine monetäre Gegenleistung erhalten (knapp 10 Euro). Manchmal ist auch ein Mixer, ein Fernseher, ein Moped oder im besten Fall sogar ein Auto drin.

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Ich begreife langsam, wie sehr mir dieses Land mit all seinen Menschen und Kuriositäten ans Herz gewachsen ist. Wie sehr mich all die Geschichten bewegen und zum Denken anregen. Seit Tagen fahren wir nun schon durch die Steppe, besuchen Familien im „tribal belt“ von Rajasthan und tragen Geschichten für die Fundraising-Kampagne zusammen. Im Sojat Block, einer der 10 Einheiten des Pali Districts, leben hauptsächlich Angehörige des Devasi-Stamms, einer Art Nomaden, die von Ziegenzucht und dem Anbau von Melonen leben und weiter ziehen, wenn der Boden nichts mehr hergibt.

Lesen und Schreiben kann hier kaum jemand. In der jüngsten Generation kommen immerhin die Jungen zunehmend in den Genuss von Bildung. Warum Frauen definitiv nicht hinter die Schulbank gehören, wird uns hier auf sehr eindrückliche, wenn auch nicht immer einleuchtende Art und Weise erklärt.
Hier streichelt ein Vater seiner Tochter liebevoll über den Arm und sagt: „Siehst du, wie dunkel ihre Hautfarbe ist? Das ist ein Zeichen dafür, dass ihre Bestimmung in der Landwirtschaft liegt.“ Ich bin etwas irritiert, denn seine Zuneigung macht deutlich, dass er wirklich das beste für seine Tochter möchte und seine Einstellung in diesem Fall überhaupt gar nichts mit der geringen Wertschätzung der Frau zu tun hat, sondern ganz einfach mit seiner eigenen nicht vorhandenen Bildung.
Ganz anders diese junge Dame hier, die nach Angaben ihrer Tante 12 Jahre alt ist. Ihre Eltern befürchten, die Schule könnte ihre Tochter verderben, so dass „sie sich am Ende noch so kleidet wie wir”.

An dieser Stelle muss ich einwerfen, dass ich deutlich mehr anhabe als das junge Mädchen und man bei mir allerhöchstens meine Hände, Füsse und mein Gesicht sieht. Natürlich ist das eine Anspielung auf die jungen Frauen, die sich halbnackt auf MTV India präsentieren, ein Sender, der auch im konservativen Rajasthan gezeigt wird. Dass die Eltern der Meinung sind, Bildung habe einen derartig negativen Einfluss auf ihre weiblichen Nachkommen, spricht leider auch für sich.

Insgesamt waren die letzten 2 Wochen unglaublich bereichernd, emotional, wunderschön und dementsprechend schwer fiel mir der Abschied. Was bleibt sind die unzähligen Erinnerungen und die Gewissheit, dass ich wieder kommen werde. Irgendwann.

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Today, India celebrates 64 years independence from the British Empire. My society organized a ceremony, waking me up at 7 am with terribly loud Indian traditional songs booming out of 2 loudspeakers set up in the garden. After hoisting the flag, the children gathered to sing songs and say prayers.

One of those opportunities for all oh-so-proud parents to show off their kids. This little one is Chelsea, a good example of an Indian middle class kid, her parents probably enjoyed a higher education in the States or in London. 80% of all Indians I know, working with corporates or in the non profit sector, have been to London School of Economics, Cambridge or Oxford. Or they’ve grown up abroad and came back to India to get married.

Not having kids in India is a major issue. Even if you have been born into a more upscale community (politically correct word for caste), the fact of not being able to produce heirs comes close to complete failure.

Having only girls also still leaves a negative impression on many Indians, yes, even among the very rich people of Mumbai. But this is another story.

My Indian friend from the 4th floor, who I visit now and then, has no kids. She must be in her early 30ies, she is not working and thus a little lonely as I have the impression. Her husband, who is the only person listening to western rock music in this building, works in the media and is often gone for weeks. So I spontaneously knocked at her door to pick her up for the festivities.

During one of the songs I asked her to translate some words from Hindi to English. It stroke me when she said she doesn’t understand Hindi, neither Marathi (the language of Maharashtra).Originating from the very south of India, Tamil Nadu, the language differences are so huge that it is almost impossible to deduct the meaning of Hindi words. How tragic I thought, she must feel like me. Not being able to make herself understood when talking to the doorman, the electrician, the maid, the grocery guy  - basically everyone that one has to do with on a daily basis. Only with the difference that I, as a complete foreigner, feel ok with only knowing a few words: But she lives here and isn’t able to communicate. Since her English is pretty poor too, she invites me over whenever we see each other so she can practice English.

My boss Safeena and I pitched at the Rotary Club of Mumbai today. Every Tuesday afternoon, the members gather for a little 2 hours luncheon in Chrystal Room of the Taj Mahal Hotel. Yes, inside the Palace Taj Mahal, the prominent luxury hotel in South Bombay, just opposite of the Gateway of India. The members are all so-called High Net Worth Individuals, ranging from Bollywood stars in their 60ies to investment bankers and directors of company X and Y. The introduction of Educate Girls was followed by a Q&A session and some of the questions did not only surprise me, but truly shattered my conception that the low value of females is based on the lack of education and financial assets.

The first question comes from a doctor. He works at a private hospital in Malabar Hill, a high-end area in South Bombay where many of the ultra-conservative Marwar families live. Marwaris originate from Rajasthan, many of them are Jains and live the purest form of Hinduism; in addition to being vegetarian, absolutely alcohol and drug free, they do not eat anything that grows underneath the earth, no potatoes, no carrots etc. Anyway, the doctor having many Marwari clients, referred to his experience that rather women than men consult him for female foeticide and asked Safeena, how it could possibly happen that educated women asked for aborting their unborn girls. I could see her face freeze from the pointlessness of such a question. Even I can tell that such a decision is not made by the mother in spe, but by her inlaws. And, no woman would ever (have to) commit female foeticide, if the Indian society valued the girl child the same way it does value a boy.

Even among those incredibly rich families, women feel pressured to produce at least one male heir, because this is the only way to sustain the family’s position. When a girl is born, she might be loved and educated the same way as her male counterpart, but as soon as she goes to college, she is a danger for the family. What if it is not possible to find her a marriage deal before she becomes too independently. If she brings shame over the family and destroys the established reputation. It’s not a money matter at all. It’s the mindset.

Safeena once told me that her father gave up his business to enable her an education at the London School of Economics. No one in the family approved his decision – why would he do such a thing, for a girl? When she started her pilot in Rajasthan in 2005, her father accompanied her to the field one day. The rural women rushed to come and touch the tall man from Bombay, and they asked him how many children he has. Just this one, he said, pointing at his daughter. The women started to weep terribly; they felt so sorry for the man facing such a misfortune of having only one daughter.

Another Rotary member asked, if we really think that every girl in the program will get a job. Again, is that the point? No. It’s about delaying marriage and thus child birth for a few years, a big issue for a 12, 13 or even a 16 year old girl. And it is about having an option. How much more can a literate person participate in life. An educated woman is 5 times more likely to send her children to school. Poor people will only see the impact of educating their girls in the next generation. In Rajasthan, the girls themselves are the incubators for a value change. I have the impression that among the rich in Bombay it might take several decades to change their minds and to value females equally.

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Depressing. Dirty. Mumbai. It’s been raining for hours and hours. My cloths won’t dry any more. Not even after 3 days. Everything is damp, gets moldy. My geyser is broke, so I don’t have hot water. In total: I just came back; and I already have enough of this city. If I could, I would leave. Right now.

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In the course of upscaling operations, Educate Girls has moved its district office from Pali to Bali, a tiny little town near Falna, which an important railway junction. And easier to reach for the field staff spread across the Pali and Jalore districts. Our new guesthouse is absolutely gorgeous… And so romantic!

Rajasthan is amazing anyway, I’ve been loving it since my first visit in 1998. Now with the Monsoon complicating people’s life in Bombay, Falna is a true Heaven on Indian earth. Peaceful, enough space to move, fresh air to breath and  the monsoons don’t hit the area that hard, so it’s medium humid and hot. And great food prepared by the fabulous Manju. Manju is around 36, has 4 sons and has been running the Educate Girls guesthouse ever since. She lives right around the corner with her extended family, in one small room where they sleep, cook, eat ect. While Manju makes tea I’m capturing her son Nikhil. He’s very smart and whenever we are in Rajasthan, we do tandem-Hindi-English-learning.

As soon as I unpack my camera the other family members feel that they should be photographed too. Suddenly I have the feeling that the whole Bali community is present, pushing themselves in front of my lens.

This is a typical Indian “poser shot”.

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Im 2. Teil unserer Reise ging es nach Udaipur, wo es nicht mehr so tropisch schwül wie in Goa war, sondern warm und trocken. Wir mussten einen kleinen Zwischenstopp in Mumbai einlegen und ich war heilfroh, dass ich mich gleich wieder von dem “laut, nass und dreckig” verabschieden und in die Stadt der Maharadschas und der 7 Seen flüchten konnte.

Das weiße Lake Palace Hotel. Dort wurde in den 80er Jahren ein Teil des James Bond “Octopussy” gedreht. In einem der Restaurants, in dem ich anno ’98 schon mal war, wird der Film immer noch non-stop auf Leinwand gezeigt, während ein paar Travellers mit ihren riesigen India-Bibeln in den Sofas rumhängen. Kleines Déjà-vu.. :)

Malte schäkert mit den ungewohnten Straßenbewohnern rum.

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Von oben sieht die Stadt gar nicht so groß, dreckig und stickig aus, sogar ein bisschen sortiert, finde ich. Der blaue Fleck ist Dharavi, bis vor kurzem der größte Slum Asiens. Über 1 Million registrierte Inder leben in diesem Mikrokosmos, in dem es sogar Briefkästen geben soll, und der jetzt saniert – “redeveloped” – werden und dem verknappten Immobilienmarkt Platz machen soll. Von den eher 2 Mio. Mumbaikaner in Daravhi, will die Regierung denjenigen, die sich bis 2005 in der Stadt registriert haben, Anspruch auf eine richtige Wohnung gewähren. Abgesehen davon, was mit dem Rest passiert, stellt sich die Frage, ob die Daravhi Bewohner das wollen. Wer will schon in den 17. Stock eines Bunkers ziehen, wenn man ein wohl etabliertes Geschaft in ground zero Daravhi hat? Einige Bezirke haben einen florierenden Ledermarkt, und es wird gemunkelt, dass auch für Dior, Chanel etc. produziert wird, ohne dass die high-end Marken davon wissen. Das kann durchaus sein, denn in Indien ist die Wertschöpfungskette undendlich lang und verliert sich oft irgendwo.

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